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Aurores polaires et Planeterrella – Édition 2022

Activité scolaire

Calendrier Le 20 avril 2022, 18 mai 2022, 15 juin 2022, de 09:00 à 10:00

Localisation MUMONS

Des aurores dans un bocal ! 

Certaines nuits, dans le ciel du grand Nord, d’immenses draperies fantasmagoriques font leur apparition, comme par enchantement. Mouvantes, elles semblent animées par d’invisibles vents célestes. Ce spectacle grandiose, majestueux, est l’un des plus impressionnants que la nature puisse nous offrir. Connue sous le nom de Lumière du Nord pour les uns, d’aurores boréales – ou polaires – pour les autres, cette féérie est au cœur de bien des mythes et des légendes. 

Mais qu’en est-il de leur origine physique ? C’est à la fin du XIXe siècle qu’un personnage hors du commun, le physicien norvégien Kristian Birkeland, prend le sujet à bras-le-corps. Les questions à résoudre sont nombreuses. Des mesures in situ, rigoureuses et précises, sont essentielles pour percer le mystère des aurores. Il mène ainsi des expéditions téméraires, avec leurs moments de joie et de peine. Et puis, les premières intuitions géniales : Kristian Birkeland propose une hypothèse révolutionnaire – rejetée par beaucoup à l’époque — mais qui sera brillamment vérifiée dès le début de l’ère spatiale, plus d’un demi-siècle plus tard. Le Norvégien construit même une étonnante machine, la fameuse Terrella : un étrange aquarium de verre dans lequel il génère des mini-aurores polaires !

Vos élèves de 5e et 6e années du secondaire revivront, expériences à l’appui, la formidable épopée humaine et scientifique de Kristian Birkeland. Le clou de cet atelier réside dans les impressionnantes démonstrations réalisées avec la Planeterrella : une version moderne de la Terrella, développée par Jean Lilensten, physicien à l’Institut de Planétologie et d’Astrophysique de Grenoble et l’un des meilleurs spécialistes au monde des interactions entre le Soleil et la Terre. Le MUMONS a assemblé la 32e Planeterrella. Ce simulateur d’aurores est un dispositif rare : en Belgique, seuls deux autres exemplaires existent ; la NASA en possède une également !

Un atelier pour (re)découvrir la beauté des aurores polaires, explorer la richesse des lois de l’électromagnétisme, et surtout, “comprendre comment on a compris”. C’est que la science est écrite par des humains, souvent passionnés et attachants !